women leaders

Jovita Valdovinos Medina

This weeks Illustrated Women in History was submitted by Kristina A. Boylan, with the biography in both English and Spanish.

Jovita Valdovinos Medina led soldiers in Mexico’s Cristero rebellion, an insurrection against the 1926 implementation of the anticlerical provisions of the Mexican Constitution of 1917 (the name derives from their battle cry “Viva Cristo Rey”/“Long live Christ the King”). While numerous women supported the rebels, and mobilized direct aid in associations like the Brigadas Femeninas de Santa Juana de Arco (Saint Joan of Arc Women’s Brigades), Valdovinos is unique for being a recognized female leader among male-dominated commanders. Notoriety notwithstanding, her experiences merit critical analysis and better contextualization in Mexico’s recent history.

Valdovinos began this process by writing her memoir to “prevail over the shouts of the many who claimed to know her story.“ Previously, she had been interviewed by a regional intellectual, Luis Sandoval Godoy, who turned her and others’ experiences into the novel La Sangre Llegó Hasta el Río (1990, title translates to “The Blood Reached the River”). While some scholars interpret the novel as part of a “vindicating vision” for understanding the complexities of the Cristero conflict, for Valdovinos it was the straw that broke the camel’s back of acquiescence to others’ narratives.

There is a notable difference in the balance of coverage of events in the two books. The majority of the novel dwells on Valdovinos having been kidnapped at age 15, during the first phase of the rebellion. Federal general Anacleto López pressured her and other female relatives to come to him, a challenge she accepted freely. López then tried to use her loss of honor (i.e. rape) to force the surrender of her father, regional Cristero leader Teófilo Valdovinos; her fictionalized character struggles to recover ever afterwards. Valdovinos however, covers her time with and escape from López’s retinue in six pages; while she acknowledges the reality of sexual threats, assault, and self- and social judgement, during and after the conflict, for Mexican women like herself, she concludes on this experience maintaining “there was no one who did not respect me.”

Rather, Valdovinos continues by detailing her father’s and brothers’ subsequent combat, and their deaths after the 1929 truce negotiated by government and Church leaders. In the decades following, threats to male Cristeros and sympathizers ranged from ostracization and denial of government benefits to actual physical reprisal. While women did not experience the same degree of fear for their lives, their past loyalties, like real or rumored sexual assault or impropriety, could mark them for life. Valdovinos responds by taking control of the narrative of her personal and political experiences, making clear that traumas, whether real or perceived, would not define her, and that she did not internalize social condemnation to her fictionalized character’s miserable extent.

In 1930 she left Zacatecas to join family in northern Mexico, but soon rallied, returned, and contacted several of her fathers’ former allies. Having grown up on a rural ranch and hidden in the backcountry during previous conflicts, Valdovinos was familiar with living rough, horseback riding, and handling firearms. She told family and friends to call her “Juan,” cut her hair, and donned men’s clothes and riding boots. From 1933 to 1935, she led a squad of cristeros in Zacatecas in the “Segunda” (second) phase of armed resistance. It was common knowledge that she was female, and she maintained her physical and mental integrity as well as order and discipline in the field. Even the federal agents approaching her squadron confessed fascination for the female leader who had eluded them.

In an article defending Valdovinos against accusations of complicity in the assassination of José Velasco (another regional Cristero leader), Heriberto Bonilla Barron laments that there is no book detailing her military exploits. Only seven pages in the novel cover them—but Valdovinos includes forty pages on her military actions, and many more to her complex experiences in Mexico’s divided society afterwards: surrendering to government forces while trying to make provisions for her followers; witnessing the assassination of male allies; explaining to urban, elite Catholic financial supporters why the time had come to end the fighting; and then deciding to accept former adversary Colonel Eusebio Santiago Zárate as her romantic partner.

Their relationship lasted several years, during which they ran a cantina. Following his death from natural causes, she again migrated northward, at first with the relatives in northern Mexico and then joining the growing stream of migrants to the southwestern United States. Did she leave because fellow Zacatecans condemned her relationship or her cantina, as the novel implies? Or were hers more common experiences of emotional and economic need, and opportunity sought across the border? Did she return to Mexico only when gossip diminished sufficiently (though not completely, as Bonilla Barron demonstrates)? Or to retire at home with remaining family and friends after years of hard work?

As her relative Aída Salazar notes, comparisons between Valdovinos and Joan of Arc are common, as she cut her hair and cross-dressed to engage in military activity challenging the ruling establishment. A comparison with Mary Magdalene also serves, as Valdovinos assumed a leadership role—apostle, even—in a religiously-motivated movement. While her memoir does not include much explicit declaration of religious belief, she offered her physical and social integrity to the Cristero resistance without regrets. Like Joan, the Magdalene, and other Cristeros, she experienced disavowal by her religious establishment (and plenty of her neighbors). But, like Mary Magdalene (and Joan before her 19-century rehabilitation), sexual violation and intrigue dominate others’ narratives of her actions, rendering her ambiguous and doubt-ridden at best, a wanton traitor to the Cristero cause at worst.

Yet she survived to tell her own story, conveying conviction in her beliefs, loves, and actions that transgressed the gender roles, identities, and ideologies of her times. Their nuances, and the range of vehement reactions to them, reveal how complicated the process of resolving the revolutionary past has been for Mexico as well as for one of its extraordinary women.

Kristina A. Boylan is Associate Professor of History at SUNY Polytechnic Institute, where she teaches history and interdisciplinary studies. She is currently developing a critical graphic history of Valdovinos Medina. 

Jovita Valdovinos Medina ordenaba a soldados en la rebelión Cristero, una insurrección contra la implementación en 1926 de las disposiciones anticlericales de la Constitución mexicana de 1917 (el nombre deriva de su grito de guerra “Viva Cristo Rey”). Mientras numerosas mujeres apoyaban a los rebeldes y movilizaban ayuda directa en asociaciones como las Brigadas Femeninas de Santa Juana de Arco (Brigadas de Mujeres de Santa Juana de Arco), Valdovinos era única por ser una líder femenina reconocida entre los mandos dominados por hombres. A pesar de la notoriedad que ha ganado, sus experiencias merecen un análisis crítico y una mejor contextualización en la historia reciente de México.

Valdovinos comenzó este proceso escribiendo sus memorias para prevalecer “sobre los gritos de tantos y tantos que dicen conocer su historia.“ Previamente, había sido entrevistada por un intelectual regional, Luis Sandoval Godoy, quien convirtió las experiencias de ella y de los demás en la novela La sangre llegó hasta el río (1990). Mientras que algunos eruditos interpretan la novela como parte de una “visión vindicativa” para comprender las complejidades del conflicto cristero, para Valdovinos fue la gota que colmó el vaso de aquiescencia a las narrativas de los demás.

Hay una diferencia notable en el balance de cobertura de eventos en los dos libros. La mayoría de la novela se basa en que Valdovinos fue secuestrado a los 15 años, durante la primera fase de la rebelión. El general federal Anacleto López la presionó a ella y a otras parientes femeninas para que acudieran a él, un desafío que aceptó libremente. Luego López trató de usar su pérdida de honor (es decir, violación) para forzar la rendición de su padre, el líder regional cristero Teófilo Valdovinos; su personaje ficticio lucha por recuperarse para siempre. Valdovinos, sin embargo, cubre su tiempo y escapa del séquito de López en seis páginas; aunque reconoce la realidad de las amenazas sexuales, el asalto y el juicio social y personal, durante y después del conflicto, para las mujeres mexicanas como ella, concluye sobre esta experiencia y sostiene que “no había nadie que no me respetara”.

Por el contrario, Valdovinos continúa detallando los combates continuos de su padre y sus hermanos, y sus muertes después de la tregua de 1929 negociada por el gobierno y los líderes de la Iglesia. En las décadas siguientes, las amenazas a los cristeros y simpatizantes varones iban desde el ostracismo y la negación de los beneficios del gobierno hasta la represalia física real. Si bien las mujeres no experimentaban el mismo grado de miedo por sus vidas, sus lealtades pasadas, como asalto sexual real o rumorea o impropiedad, también podrían marcarlas por vida. Por eso Valdovinos responde tomando el control de la narrativa de sus experiencias personales y políticas, dejando en claro que los traumas, ya sean reales o percibidos, no la definirían, y que no internalizó la condena social al alcance miserable de su personaje ficticio.

En 1930 dejó Zacatecas para unirse a su familia en el norte de México, pero pronto recuperó, regresó y contactó a varios aliados antiguos de sus padre. Habiendo crecido en un rancho rural y habiendo escondido en el campo durante conflictos anteriores, Valdovinos ya conocía la vida en bruto, montar a caballo y manejar armas de fuego. Ella le dijo a familiares y amigos que la llamaran “Juan”, se cortó el pelo y se puso ropa de hombre y botas de montar. De 1933 a 1935, lideró un escuadrón de cristeros en Zacatecas en la “Segunda” fase de resistencia armada. Era de conocimiento común que ella era mujer, y mantuvo su integridad física y mental, así como el orden y la disciplina en el campo. Incluso los agentes federales que se acercaban a su escuadrón confesaron su fascinación por la líder que los había eludido.

En un artículo defendiendo a Valdovinos contra acusaciones de complicidad en el asesinato de José Velasco (otro líder cristero regional), Heriberto Bonilla Barron lamenta que no haya un libro que detalle sus hazañas militares. Es cierto que solo siete páginas de la novela las cubren, pero Valdovinos incluye cuarenta páginas sobre sus acciones militares, y muchas más sobre sus complejas experiencias en la sociedad dividida de México después: rendirse a las fuerzas gubernamentales mientras trataban de hacer provisiones para sus seguidores; presenciar el asesinato de aliados masculinos; explicando a los partidarios financieros católicos de las élites urbanas por qué había llegado el momento de poner fin a la lucha; y luego decidir aceptar al ex adversario coronel Eusebio Santiago Zárate como pareja romántica.

Su relación duró varios años, durante los cuales manejaron una cantina. Santiago Zárate murió por causas naturales, después de que Valdovinos emigró de nuevo hacia el norte, al principio con los parientes en el norte de México, y luego unida al creciente flujo de migrantes hacia el suroeste de los Estados Unidos. ¿Se fue porque los compañeros zacatecanos condenaban su relación o su cantina, como lo implica la novela? ¿O las suyas eran experiencias más comunes de necesidad emocional y económica, y búsqueda de oportunidad a través de la frontera? ¿Regresó a México solo cuando los chismes disminuyeron suficientemente (aunque no del todo, como demuestra Bonilla Barron)? ¿O se jubiló en casa con la familia y amigos que quedan después de años de trabajo duro?

Como señala su pariente Aída Salazar, ya existen comparaciones entre Valdovinos y Juana de Arco, ya que ella se cortó el pelo y se vistió de hombre para llevar a cabo actividad militar desafiando a la autoridad política. Una comparación con María Magdalena también sirve, ya que Valdovinos asumió un papel de liderazgo—apóstol, incluso—en un movimiento motivado por la religión. Si bien sus memorias no incluyen mucha declaración explícita de creencia religiosa, ella ofreció su integridad física y social a la resistencia Cristero sin remordimientos. Al igual que Juana, la Magdalena y otros cristeros, experimentaba la desaprobación de su establecimiento religioso (y de muchos de sus vecinos). Y, como Mary Magdalene (y Joan antes de su rehabilitación del siglo XIX), la violación sexual y la intriga dominan muchas de las narraciones de sus acciones, haciéndola ambigua y llena de dudas en el mejor de los retratos, una traidora a la causa Cristero y la decencia en los peores.

Sin embargo, sobrevivió para contar su propia historia, transmitiendo convicción en sus creencias, amores y acciones que transgredieron los roles de género, las identidades y las ideologías de su época. Sus matices y el rango de reacciones vehementes hacia ellos revelan cuán complicado ha sido el proceso de resolución del pasado revolucionario para México y para una de sus mujeres extraordinarias.

Kristina A. Boylan es Profesora Asociada de Historia en el Instituto Politécnico SUNY, donde enseña historia y estudios interdisciplinarios. Actualmente está desarrollando una historia gráfica crítica de Valdovinos Medina.

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